Navigation auf


Department of Geography

Norman Backhaus
Norman Backhaus, Prof. Dr.

Space, Nature and Society

Tel.: 044 63 55172
Room number: Y25 L 28


Practices of spatial appropriation are important aspects of people's livelihoods, nature conservation and sustainable development. The way space can be accessed, used, changed, developed or in other words appropriated depends on resources, rules and power relations in different contexts. Both contexts and people's practices are embedded in and entangled with processes of globalization with often rapidly changing conditions. In my research I am focusing on spatial appropriation in the field of nature conservation, public space, tourism and landscape development based on theories of practice. I am using qualitative and quantitative methods of social research in Asia and Switzerland. The overall goal is to contribute to sustainable transformative change.


Main research topics and projects

  • Values of the ecological infrastructure in Swiss parks ( An interdisciplinary research team examines the benefits and added values of the ecological infrastructure (EI) in parks of national importance.
  • Where Georgia and Switzerland meet: Sustainable development and livelihood strategies in mountain areas: The joint project between Tblisi State University and UZH brings together students of both countries on a learning platform assessing everyday mountain landscapes.
  • Morality and the development of national parks: Social and political negotiations in Abel Tasman National Park (New Zealand) and in Park Adula (Switzerland): We try to find out more about concepts of morality and justification of different stakeholders in (failed) nature conservation projects.
  • Geographies of street food: Quantitative and qualitative surveys were conducted in northern Peninsula Malaysia in order to establish how street food vending is organised and governed. We also compared this with Zurich marroni roasters.
  • Tourism, perception and socio-economic impact in the Swiss National Park (SNP) and the UNESCO Biosphere Reserve Engiadina Val Müstair: Tourism can be both boon and bane for conservation areas. We at impacts of tourism (i.e. traffic noise, crowding) but also at benefits (i.e. income, reputation).
  • The power of images and participatory processes of conservation: Images have an increasing influence on how people perceive their environment and therefore also play a role in decision making processes, which we analyse.
  • Landscape conceptions, perceptions and services: Landscapes are something everybody knows what it is and has a notion or even an image of them. However, it is more difficult to grasp landscapes, their perception and benefits for people theoretically and in planning processes, which we address here.

Academic formation and positions

since 2022

Co-director (Head of Teaching) of the Department of Geography at UZH

since 2020

Head of the Space, Nature and Society unit

since 2018

Co-director of UZH University Priority Program Global Change and Biodiversity


Head of the Human Geography unit ad interim


Visiting fellow at University of Malaya (August)

since 2011

Adjunct Professor (Titularprofessur) at UZH

since 2007

Group leader (wissenschaftlicher Abteilungsleiter) at Dept. of Geography (GIUZ)


Lecturer and researcher (wissenschaftlicher Mitarbeiter) at GIUZ


Habilitation, venia legendi for Human Geography: «Globalization and local response – a socio-geographic perspective»


Sokrates exchange at Ruhr-Universität Bochum


Lecturer and research associate (Oberassistent) at GIUZ


PhD (Dr. phil): «Globalisierung, Entwicklung und traditionelle Gesellschaft – Chancen und Einschränkungen bei der Nutzung von Meeresressourcen auf Bali/Indonesien» from UZH


Research assistant at the Dept. of Geography, Human Geography


PhD research grantee of the Swiss National Fund in the project: ‘The Sea and the Mountain: Interdisciplinary Research in Bali’


MSc in Geography (Dipl. geogr.): «Aspekte der indonesischen Agrarverfassung (UUPA) und ihre Folgewirkungen» at UZH


Member of the board

  • University Research Priority Programme (URPP) Global Change and Biodiversity (Co-director)
  • Swiss National Park research council (FOK, SCNAT)
  • Swiss National Park commission (ENPK)
  • Swiss Park research
  • International Graduate School North-South (IGS)
  • Kulturforschung Graubünden (ikg)

Awards and exhibitions


  • Albert Mountain Award of the King Albert I Memorial Foundation 2014 on behalf of Swiss National Park Research together with the Swiss National Park.
  • Transdisciplinaritiy Award 2006 of the transdisciplinarity-net and the Swiss Academy of Sciences (SCNAT) (50‘000 CHF) for the project „The Power of Images“ and the its accompanying exhibition "Macht und Kraft der Bilder"(Team: Backhaus Norman, Matthias Buschle, Nina Gorgus, Trinidad Moreno, Urs Müller, Domenico Sposato).


  • Macht und Kraft der Bilder, a travelling exhibition (2004-2006) shown at Entlebucher Kulturzentrum, Schüpfheim; Alfred Grünwald Saal, Mediathek, Brig; Lichthof Universität Zürich-Irchel; Garten des Kollegienhauses der Universität Basel; Pro Natura Zentrum Aletsch-Riederfurka & Schweizerisches Alpines Museum, Bern.
  • Landschaft? Eine Open-Air-Ausstellung dem Lötschentaler Höhenweg entlang (9.7.-4.9. 2011).

* Team: Backhaus Norman, Matthias Buschle, Nina Gorgus, Trinidad Moreno, Urs Müller, Domenico Sposato

Supervised doctoral theses

As main supervisor or responsible faculty member

see Space, Nature and Society research webpage

As member of the promotion committee

  • Bartmess, Jennifer (2017): Political ecology of environmental conflicts: who owns the tropical rainforests?
  • Baumann, Stefan (2023): Bildung für Nachhaltige Entwicklung im Geographieunterricht.
  • Horgan, Katherine (2018): Measurements of the key ecosystem services at in a global perspective.
  • Huser, Karin (2020): Landschaft im Kopf
  • Karki, Darshan (2023): The claims of recognition. A study of identity struggles in the lowlands of Nepal.
  • Kelegama, Thiruni (2019): Contested spaces: The politics of state-sponsored colonisation schemes in Sri Lanka.
  • Konchokgelek (2023): Urbanization, urban fringe, land expropriation.
  • Locher, Martina (2015): Transnational land deals and local livelihoods in Tansania.
  • Parreño Alejandra (2020): Predicting the consequences of environmental change for populations, communities and ecosystems.
  • Rohrbach Benjamin (2016): PARMESAN: Participatory Mapping Ecosystem Service Potentials.
  • Salukvadze, Gvantsa (2022): Tourism and livelihoods in Georgia
  • Speck, Sarah (2020): Ageing and life in old age in the global south.
  • Tait-Jamieson, Timothy (2020)
  • Kithsiri, Thamali (2021): Working title: From Paanampattuwa to Panama: Place, identity and resources
  • Wartmann, Flurina (2016): From Space to Place in the Bolivian Amazon - Exploring perceptions and uses of space through ethnographic and participatory GIS approaches.
  • Wirth, Manuel (2020): Impact investing and the shift towards measurement and behaviourism in the United Kingdom’s social policy making.
  • von Atzigen, Aline (2023): Practicing apiculture, entangling species
  • Zumoberhaus, Jan (ongoing): Der Wald, seine genetische Diversität und die Zukunft im Zeichen des Klimawandels

Supervised master theses

Newer Master theses are listed on the webpage of the Space, Nature and Society unit.


  • Bühlmann, Lena: Kleinbäuerliche Agroforstwirtschaft - Fallstudie "Mangatarem Upland Reforstation Farmer Association", Philippinen
  • Burga Hidalgo, Maria Dulce:Following the path of a glacier lake: narratives, encounters and practices in a community of the Southern Peruvian Andes (in collaboration with Dr. Christine Jurt Vicuña)
  • Hunziker, Rebecca: Über die Identifikation der Lokalbevölkerung mit Ihrem regionalen Naturpark.


  • Bellè, Severin-Luca: Plant biomass as an agricultural resource: Knowledge-based biomass management practices of small-scale farmers in south-western India (Karnataka) and the introduction of biochar applications (together with Samuel Abiven).
  • Haggenmacher, Monika: Die Wahrnehmung der Landwirte und Landwirtinnen von Pärken von nationaler Bedeutung der Schweiz


  • Linggi, Joelle: Crowding in a future UNESCO World Heritage Site in Malaysia.
  • Leuthard, Jasmine: Kulturlandschutz in der Schweiz: Eine qualitative Untersuchung der politischen Steuerungsinstrumente
  • Kessler, Larissa: Menschenrechtsindikatoren in den Nachhaltigkeitsberichten nach der Richtlinie der Global Reporting Initiative
  • Meile Beat: Locals only! Understanding territorial behaviour at surf spots.


  • Aebersold, Isabelle: Rural Livelihoods in Campo Pajoso, Bolivia: Using a Sustainable Livelihoods Framework for Future Development Action
  • Tschudi, Pascal: Beeinflussen Extremereignisse bei Betroffenen deren Wahrnehmung und Bewertung des Klimawandels
  • von Moos Saphira: Klimawandel in der Schweiz: Die Rolle der Kantone bei der Umsetzung der nationalen Klimaanpassungsstrategie (in collaboration with Dr. Marco Pütz, WSL).
  • Mazenauer, Claudia: Licht und Dunkelheit in der Val Müstair.
  • Brack, Gabriela: Analyse der Zone des Öffentlichen Interesses für Erholung und Freihaltung im Kanton Zug (in collaboration with Dr. Elio Enrico Celio, ETH).
  • Bigler, Stephany: Diskurs über die Katastrophe am Spöl vom 30. März 2013


  • Seiler, Christof: Pro poor tourism in Puerto Princesa, Philippines.
  • Buchmann, Ueli: Landschaftsästhetische und sozio-kulturelle Leistungen von Wasserfällen (in collaboration with Stiftung Landschaftsschutz).
  • Zberg, Benjamin: Kulturelle Aspekte von Wasserfällen (in collaboration with Stiftung Landschaftsschutz).
  • Müller, Stefanie: Identification of socio-ecological vulnerabilities for biochar system investments in South India (in collaboration with Dr. Samuel Abiven).
  • Oliveri, Timo: Brain Drain = Brain Waste / Jugendarbeitslosigkeit - Die Migration von jungen gutausgebildeten Portugiesen/innen in die Schweiz und deren Integration in den Schweizer Arbeitsmarkt (in collaboration with Dr. Sara Landolt).
  • Bauer, Daniel: Erstellen eine Audioguides für den Irchelpark.
  • Herrmann, Franziska: Moralische Verdichtung in der Stadtentwicklung: Ein Konzept Durkheims im Kontext zeitgenössischer Stadtentwicklung.


  • Michel, Annina: Wie nehmen Einheimische und Touristen Photovoltaikanlagen an Lawinenverbauungen an? (in collaboration with Matthias Buchecker WSL).
  • Butticaz, Marc: Schweizer regionale Naturpärke und die Landwirtschaft.
  • Zarn, Annina: Sensitivitätsanalyse eines akteurbasierten Landnutzungsmodells (in collaboration with E. Celio, ETHZ)
  • Kümin Julia: Kraftorte: Bedeutung, Regionalisierung und Aneignung.
  • Lutz, Kevin: Raumaneignung und -wahrnehmung von DrogenkonsumentInnen in der Stadt Zürich - früher und heute (in collaboration with Dr. S. Landolt, GIUZ)


  • Jauss, Andrea: Die Rolle von MotorradfahrerInnen im Schweizerischen Nationalpark.


  • Laely, Nina: Wie profitieren Gemeinden von Schutzgebieten? Eine Untersuchung im Schweizerischen Nationalpark/Biosphäre Val Müstair.
  • Schoch, Patrick: Shaping cultural landscapes – Exploration of the ecosystem services concept in the US and Europe (in collaboration with Prof. A. Grêt-Regamey, ETHZ).
  • Neininger, Nadin: Evaluation einer Toleranzkampagne am Greifenseeufer (in collaboration with Dr. M. Hunziker, WSL & P. Bernet, Greifenseestiftung).
  • Meier, Martina: Wahrnehmung des Schweizerischen Nationalparks durch die Lokalbevölkerung (in collaboration with Dr. P. Kupper, ETHZ).
  • Meyer, Simone: Wer besucht das Entlebuch? Untersuchung zum Sommertourismus in der Gemeinde Sörenberg (in collaboration with MSc Florian Knaus, ETHZ).
  • Ladurner, Christoph: Der Mediendiskurs über (globale) Risiken anhand der Tsunami-Katastrophe vom 26.12.2004.
  • Rotta, Martin: Wahrnehmung von Lichtverschmutzung bei der Schweizer Bevölkerung.
  • Glaus, Martin: Raumplanung und Partizipation: 3D Visualisierungen als Informationsmedium im partizipativen Planungskontext.
  • Knubel, Stefanie: Wie sehen Armut und Hunger aus? Eine Analyse der Werbekampagne von NGOs in der Schweiz und im angelsächsischen Raum.
  • Reinhardt, Lukas: Wie sehen Armut und Hunger aus? Eine Bildanalyse zur Darstellung von Armut und Hunger in Schweizer Printmedien.
  • Schenk, Stefanie: Das Bild des Islam in den Medien.
  • Thommen, Samuel: Visualisierung der Biosfera Müstair.


  • Trachsel, Alice: Wie nehmen ältere Menschen den Schweizerischen Nationalpark wahr?
  • Frey, Attila: Klimawandel in der Wahrnehmung von Bergführern in der Schweiz.
  • Griesser, Simon: Rolle der Umweltschutzorganisationen in der Schweiz.
  • Bamert, Manuel: Einstellung der Bevölkerung zu gebautem kulturellem Erbe in den Alpen (in collaboration with Dr. Matthias Buchecker, WSL).
  • Strehler, Jörg: Visuelle Kommunikation von Nachhaltigkeit der Schweizer Banken (in collaboration with Dr. Urs Müller, GIUZ).


  • Ucan, Isa Jesus: Assyrische Migrantinnen und Migranten in der Schweiz (in collaboration with Dr. Susan Thieme, GIUZ).
  • Keller, Roger: Nachhaltigkeit bei Sportgrossveranstaltungen.
  • Kühnis, Thomas: Ansichten der Lokalbevölkerung zum UNESCO-Biosphärenreservat Donaudelta in Rumänien.
  • Carminitana, Federico: Raumaneignung von Jugendlichen – Vergleich von zwei Jugendgruppen in der Stadt Zug (in collaboration with dipl. geogr. Sara Landolt, GIUZ).
  • Van der Steeg, Michael: Schlüsselbild(er) des Klimawandeldiskurses (in collaboration with Dr. Urs Müller, GIUZ).


  • Brunner, Florian: Potential und Nachhaltigkeit von Biotreibstoffen.
  • Fritschi, Astrid: Rural and Urban Perceptions of Environmental Degradation in the Ayuquila Watershed, Western Mexico (in collaboration with Dr. Michael Kollmair, GIUZ).
  • Schönenberger, Rahel: Globale Umweltereignisse in der Risikogesellschaft.
  • Keller, Daniel: Themenlehrpfade in den Alpen – Eine effiziente Methode der Umweltbildung?
  • Heule, Angela: Parc Ela – Ansichten verschiedener Akteure aus der Dorfbevölkerung von Bergün.


  • Guggenheim Bianca: Die Wahrnehmung von Permafrost durch die Schweizer Bevölkerung, warum und wie sie anhand eines Lehrmittels gefördert werden soll und kann (in collaboration with Prof. Dr. Wilfried Haeberli, GIUZ).
  • Ketterer, Lea: Kommunale Planung von Ökotourismus in Anse Royale, Mahé, Seychellen.
  • Wetter, Martina: Umweltwahrnehmung im Geographieunterricht.
  • Frey, Orvil: Der indische Kautschukmarkt im globalen Kontext: Mechanismen und Trends (in collaboration with Dr. Balz Strasser, GIUZ).
  • Rüttimann, Reto: Berufsperspektiven der Jugendlichen und jungen Erwachsenen in Bontoc/Philippinen.


  • Müller, Fabienne-Alexia: Zugang zu Wasserversorgungsprojekten der Caritas in Äthiopien (in collaboration with Caritas).
  • Corti, Marco: Rekonstruktion symbolischer Regionalisierungen in Reiseprospekten (in collaboration with Dr. Urs Müller, GIUZ).
  • Jurinak, Ksenija: Das Bild der Alpen im Schulunterricht (in collaboration with Dr. Urs Müller, GIUZ).
  • Schwank, Claude: Die Bilder der Alpen im schweizerischen Transitverkehrsdiskurs (in collaboration with Dr. Urs Müller, GIUZ).


  • Heimgartner, René: Lebenswelt St. Martin: Studie zur Wahrnehmung der Bewohner und Bewohnerinnen einer Berggemeinde.


  • Federli, Thomas: Der Diskurs der Globalisierungsgegner.
  • Kuprecht, Florian: Image der Alpen im Tourismus (in collaboration with Dr. Urs Müller, GIUZ).
  • Gennaio, Maria-Pia: Der Lebensraum Alpen in den Köpfen von Hirten im Tessin.


  • Bossart, Simone: Regenwaldschutz in den Medien.
  • Hofer, Thomas: Angst als zentrale Komponente der Kommunikation von Umweltrisiken (in collaboration with Prof. Dr. Heinz Gutscher, Institute of Social Psychology, UZH).
  • Lanz, Sarah: Regenwaldschutz in Dokumentarfilmen.
  • Rüegge, Bettina: Borneo im Medien- und Alltagsdiskurs.


  • Keller, Urs: Indischer Tourismus in der Schweiz – Einfluss von Hindifilmen (in collaboration with Prof. Dr. Hans Elsasser, GIUZ).
  • Schwegler, Roger: Die Bedeutung von Reiseinformationspublikationen als Vermittler eines Imagewandels. Eine Untersuchung am Beispiel Südthailand.
  • Studer, Sandro: Der Clash of Civilizations aus der Sicht des IKRK.
  • Mosberger, Regula: Öffentlichkeit im virtuellen Raum –


  • Steinemann, Myriam: Transformationsprozesse auf Kuba – Das Kleingewerbe im Tourismus.
  • Geiser, Thomas: Die Weltbank und ihre Vorstellung vom sozialen Wandel.


  • Hoffmann, Marco: Globalisierung im öffentlichen Diskurs.
  • Keller, Simon: Urbanisation and Socio-Economic Change in Malaysia. Case Study Telok Bahang/Penang.
  • Bieri, Pascal: Geographie im virtuellen Raum. Betrachtungen eines Internet-Chat-Raums.


  • Brändle, Catherine: Die Verschuldung von Entwicklungsländern und die Rolle der Weltbank.
  • Züger, Ralf: Das kubanische Gesundheitssystem im sozialpolitischen Kontext. Eine empirische Untersuchung im Quartier Atarés in Havanna.


  • Gersbach, Urs: Institutioneller Wandel in Kuba. Eine empirische Untersuchung am Beispiel Versorgung im Quartier Atarés, Havanna.


  • Anderhalden, Martin: Nachhaltige Entwicklung: Theorie eines neuen Entwicklungskonzeptes und ihre Anwendung auf das Fallbeispiel Java.

Supervised bachelor theses

  • Mariani, Lisa (2023): Einfluss der sozialen Medien auf den globalen Wildtierschutz
  • Wüest, Leonie (2023): Strukturelle Ursachen des Biodiversitätsverlusts und das Potenzial alternativer Naturschutzansätze
  • Willauer, Tamara (2022): Digitalisierung des Naturschutzes Kombination von digitalen Medien und marinem Naturschutz
  • Stoffel, Joshua (2020): Wildnis und Tourismus: Wie wird Wildnis touristisch vermarktet?
  • Frei, Vanessa (2019): Traditionelles ökologisches Wissen und seine Bedeutung im Anthropozän
  • Segessemann, Selina (2018): Wildnis: Schutz vor wem und für wen?
  • Egloff, Mark (2017): Ist Naturschutz Biodiversitätsschutz?
  • Mrnjec, Zlatko (2016): Das Konzept der kulturellen Ecosystem Services: Vor- und Nachteile für den Naturschutz.
  • Bolle, Michèle (2015): «Environmentality»: Naturschutz und Lokalbevölkerung.
  • Sieber, Christian (2014): Fortress conservation.
  • Stehrenberger, Laura (2013): Unesco-Weltnaturerbe und der Wandel von Regeln.
  • Haeberli, Daniel (2012): Erfolgsfaktoren für Unesco-Biosphärenreservate aus der Sicht der politischen Ökologie.
  • Schärer, Rahel (2011): Globale Gerechtigkeit und Klimawandel.
  • von Woyna, Severin (2011): Environmental Justice.
  • Cima, Ottavia (2010): Ernährungssicherung in der Risikogesellschaft.
  • Knubel, Stefanie (2009): Megastädte in Entwicklungsländern.
  • Lutz, Kevin (2009): Das Millennium Development Goal 2: Achieve Universal Primary Education.
  • Marbot, Bettina (2009): Die neomalthusianische Position in der Bevölkerungsdebatte des 21. Jahrhunderts.
  • Schmidt, Moritz (2009): Containerization – Revolution in a Box?
  • Schmid, Pierrine (2008): “Fair Traide mit Kakao: Chancen und Einschränkungen für die Produzenten”.
  • Suter, Pirmin (2008): “Moderne Piraterie in Südostasien: Die Entwicklung der Piraterie in der Strasse von Malakka von 1990 – 2007”.
  • Zäch, Christoph (2008): Der Oil-Peak im wissenschaftlichen Diskurs.
  • Ganz, Patric (2007): Megacity Jakarta: Chancen und Einschränkungen für arme Bevölkerungsschichten.
  • Schröder, Florian (2007): Die Entwicklung Schanghais zur Megacity – Aspekte der Urbanisierung.
  • Strehler, Jörg (2007): Auswirkungen des Kolonialismus auf die Entwicklung Malaysias.
  • Corradi, Corinne (2006): Ethnische Konflikte in Indonesien: Entstehung, Sinn und Möglichkeiten von Ethnizität.
  • Emmenegger, Rony (2006): Tribalismus im südlichen Afrika: Schaffung von ethnischem Bewusstsein am Beispiel Malawi.
  • Kühnis, Thomas (2006): Backpackers – Was sie in Südostasien zu suchen haben und wie sie dem Massentourismus gegenüber stehen.
  • Schmid, Alfons (2006): Die Wissenschaft und das Bild der „Indigenen“ am Beispiel Borneo.

Current teaching

GEO126: Geography of Switzerland (elective module BSc, spring)

GEO242: Humangeographische Methoden der Datenerhebung (coordinator; compulsory BSc module, spring)

GEO361: Vertiefung Humangeographie: Projektseminar A (core elective BSc module, autumn)

GEO425: Political ecology (lecturer; core elective module MSc, spring)

MOOC: Biodiversity and global change: Science & action: lessons on "ecosystem services" and "nature conservation".

MOOC: Wasser in der Schweiz: lesson "Wasserfälle"

E-learning course: Online-Leitfaden für wissenschaftliches Arbeiten / Online guidelines for academic research and writing (OLwA)